William ‘Count’ Basie

(21 Agustus 1904 – 26 April 1984)

.

Count BasieWilliam Bassie belajar musik sejak kecil dari ibunya, dan memainkan piano sejak masa kanak-kanak.  Mempelajari dasar-dasar piano gaya ragtime dari beberapa musisi dan pianis  Harlem, dan mempelajari cara bermain organ secara informal dari Fats Waller.

Debut professional Bassie adalah saat menggantikan Fats Waller, dalam sebuah pertunjukan berjudul Katie Crippen and Her Kids. Selain itu, Bassie juga bekerja dengan June Clark dan Sonny Greer, yang di kemudian hari menjadi penabuh drum untuk Duke Ellington.

Soal Sonny Greer, Bassie, meski secara alami memiliki bakat sebagai pianis, namun sebenarnya dia lebih suka memainkan drum. Saat melihat kemampuan Sonny Greer yang jauh lebih hebat dalam urusan menabuh drum, Bassie seakan menjadi ‘minder’ dan akhirnya sejak berusia 15 tahun memilih piano menjadi instrument spesialisnya.

Saat Bassie menjalani tur ke Kansas City bersama kelompok musik Gonzel White, dia mengalami musibah. Peralatan panggung kelompok ini tiba-tiba rusak, dan dia ‘terjebak’ di kota itu. Akibatnya, untuk sementara waktu, Bassie bekerja sebagai pengiring musik untuk sebuah bioskop film-film bisu.

Pada tahun 1928, Bassie pindah ke kota Tulsa dan mendengar bahwa salah satu big band tersohor saat itu, Walter Page & His Famous Blue Devils, dengan vokalis terkenal, Jimmy Rushing, tengah manggung di kota itu. Beberapa bulan kemudian, Bassie diajak bergabung dengan big band ini, yang kerap manggung di Texas dan Oklahoma. Saat itulah, untuk kali bertama kalinya, William Bassie mendapatkan panggilan Count Bassie.

Suatu hari, seorang produser musik-musik jazz John Hammond mendengarkan penampilan Count Bassie di radio. Kemudian, dia memutuskan band ini harus tampil di New York. Hammond bahkan rela membantu secara financial untuk mengembangkan band ini sebelum diberangkatkan ke New York, pada tahun 1936. Hammond menjadikan Willard Alexander sebagai manajer, dan pada Januari 1937, Count Bassie merilis album pertama mereka di bawah bendera Decca Record. Tahun berikutnya, Caount Bassie big band sudah terkenal di seluruh dunia.

Meski sering berganti vokalis selama era 1940-an, Bassie membuat bandnya tetap memiliki permainan yang memikat, memiliki semangat tinggi dan selalu memiliki vokalis jazz yang berbakat. Di antara nama-nama vokalis yang pernah bergabung dengan Bassie antara lain Lester Young, Herschel Evans, Don Byas, Buddy Tate, Lucky Thompson, Illionis Jacquet dan Paul Gonsalves. Sementara para pemian terompet antara lain, Buck Clayton, Harry ‘Sweetes’ Edison, Joe Newmon dan Emmet Berry. Sementara pada trombone nama-nama seperti Dickie Wells, Benny Morton, Vic Dickenson dan JJ Johnson.

Pada periode 1950-1951 saat kondisi ekonomi tak begitu bagus, Bassie tetap mempertahankan big bandnya. Pada tahun 1954, Joe Williams menjadi vokalis utama Count Bassie big band. Kedatangan Williams ini membuat band ini memiliki warna baru dan kemudian mereguk sukses komersial dengan lagu andalan mereka Every Day I Have The Blues. Pada periode yang sama penulis lagi Neal Hefti dan Ernie Wilkins menyumbangkan banyak aransemen swing untuk Count Bassie band. Dengan bantuan kedua orang ini, Count Bassie band terus bertahan di papan atas hingga era 1970-an.

Kesehatan Count Bassie mulai menurun pada tahun 1976, saat dia mengalami serangan jantung yang membuatnya harus beristirahat selama beberapa bulan. Meski berulang kali dirawat di rumah sakit, pada tahun 1981, Count Bassie masih mampu tampil di panggung meski harus menggunakan kursi roda. Count Bassie meninggal dunia pada tahun 1984 dalam usia 79 tahun setelah menderita kanker.

Sepanjang karir musiknya, Count Bassie sudah memperoleh banyak penghargaan. Selain Grammy Award, Count Bassie and His Big Bands memenangkan Esquire’s Silver Award 1945, memuncaki posisi teratas dalam survey pembaca Down Beat 1955, survey majalah Metronom 1958-1960, survey para kritikus majalah Down Beat 1954-1957, Playboy all Stars 1959. Sebagai pianis Bassie dinyatakan sebagai yang terbaik dalam survey pembaca Metronome 1942-1943. Pada tahun 1958 Count Bassie terpilih menjadi anggota Down Beat Hall of Fame. (ymn/koko/berbagai sumber)